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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 10-01-2019

Hamilton: Moneda y esclavitud

Rafael Rodrguez Cruz
Rebelin


La presentacin en Puerto Rico de la obra musical "Hamilton" ha generado un cierto inters en el tema de la historia monetaria y crediticia de Estados Unidos. Pero, fue Alexander Hamilton, como se ha dicho, el verdadero creador del moderno sistema monetario estadounidense? Ms aun, qu relacin haba entre su defensa de la esclavitud y su visin monetaria? Comencemos aclarando algunas de las aseveraciones histricamente imprecisas que se han hecho con motivo de la presentacin en la isla de la obra de Lin-Manuel Miranda. Esto podra, incluso, contribuir al debate sobre los mritos y la viabilidad de nuestra propia independencia.

Lo primero, y ms decisivo, es que el moderno sistema monetario estadounidense le debe ms a la genialidad y arrojo de Abraham Lincoln, que a las acciones de Hamilton cuando era secretario del Tesoro. La razn es simple: entre 1789 y 1864, el rgimen de esclavitud prevaleciente en el sur bloque todos los intentos de crear un sistema monetario de carcter nacional y estable en Estados Unidos. Los grandes bancos del noreste se beneficiaban de esto. Para poner el sistema monetario sobre bases modernas y slidas, despus de la independencia, haba que abolir la esclavitud. Hamilton no lo iba a hacer.

Qu moneda se usaba en Estados Unidos despus de lograda la independencia? La misma que se utilizaba antes de 1776: ante todo, el dlar espaol y sus subdivisiones. Adems, circulaban ampliamente las monedas metlicas inglesas, francesas y portuguesas. Aunque estas eran acuadas fuera del pas (casi siempre en Amrica Central), se les dieron originalmente apodos basados en su convertibilidad al cheln ingls, para facilitar el comercio entre las recin liberadas colonias. En 1792 se adopt un sistema de moneda metlica basado en dlares de plata. Todo tena que expresarse, en adelante, en trminos de su convertibilidad a esta moneda espaola como base. Hamilton, que funga entonces de secretario del tesoro, propuso una transicin de tres aos para prohibir el curso legal de monedas metlicas extranjeras en el pas, salvo el dlar espaol. No obstante, el Congreso aprob prrrogas para la implementacin del curso legal exclusivo del dlar local en 1798, 1806, 1816, 1819, 1823 y, as, una y otra vez, hasta llegar a 1851. Por ms de medio siglo despus de redactada la Constitucin, la circulacin de moneda metlica en Estados Unidos estuvo dominada por monedas metlicas extranjeras. Las ciudades del noreste, que dominaban el comercio exterior, preferan el dinero mundial y no el dlar estadounidense. De hecho, todava en 1853 el comercio al menudeo estaba dominado por monedas fraccionales de plata que llegaban de Amrica Latina.

Y el papel moneda? Pues este, como tal, no hizo su aparicin hasta 1862. Antes de entrar en detalles, hay que aclarar otra imprecisin histrica que se ha dicho con motivo de la presentacin de la obra Hamilton en Puerto Rico. En lo que toca a la creacin de una circulacin monetaria y metlica de carcter nacional, el factor decisivo no fue ni la ingeniosidad de Hamilton (ya muerto hace rato) ni la de ninguno de sus seguidores. Lo determinante fue el descubrimiento de gigantescos yacimientos de oro en California. Hasta 1847, el gobierno federal compraba oro caro en el mercado mundial y lo acuaba. Los comerciantes estadounidenses lo fundan y revendan en el extranjero. El dlar de plata espaol era dominante en el mercado local y en muchas transacciones extranjeras, como el comercio con el Caribe. De hecho, en 1823 el pas posea menos moneda metlica, de oro y plata, que en 1804. Pero entre 1847 y 1850, la extraccin de oro en Estados Unidos creci en 1,000%. La acuacin de moneda aument gigantescamente, tanto en volumen como en valor. Con esto, se revolucion la circulacin monetaria del pas, en lo que concierne a moneda metlica. Gracias al robo de territorio mexicano

El verdadero asunto conflictivo en que Hamilton se involucr, y no de forma muy transparente, tena que ver con el dinero crediticio y la banca. Para la fecha en que Hamilton es nombrado secretario del Tesoro (11 de septiembre de 1789), el papel moneda en Estados Unidos no era muy distinto al que exista bajo el gobierno colonial ingls: notas bancarias emitidas por los recin creados gobiernos estatales y por entidades bancarias privadas. Es decir, se trataba de lo que Marx llam dinero crediticio, promesas de pago redimibles en dlares espaoles. Los bancos ms grandes del pas estaban, por supuesto, en el noreste. Uno de ellos era el Bank of New York fundado por Hamilton en 1784. De esa misma poca datan el Bank of North America y el Bank of Massachusetts. Estos tres bancos tenan sucursales en varios estados y dominaban la circulacin crediticia. Pero muchas de las antiguas colonias, fuera del noreste, promovieron la organizacin de bancos locales bajo sus leyes particulares. El resultado era la circulacin de notas bancarias de todo tipo, muchas con un carcter y valor ficticio.

Ningn otro banco tena, sin embargo, el poder y la influencia del Bank of New York. En 1789 Hamilton logr que el gobierno federal se convirtiera en deudor de esta institucin financiera. Ese mismo ao, l asumi el cargo de secretario del Tesoro y propuso la creacin del First Bank of The United States. Esta fue la primera corporacin privada creada bajo los auspicios del Congreso. Su funcin principal era la de ser recaudadora y depositaria de los fondos del gobierno central. Hamilton, en calidad de secretario del Tesoro, tena a su cargo la supervisin y contabilidad del banco, que abri el 25 de febrero de 1791. La pieza clave estaba en el hecho de que el First Bank era enteramente privado, lo que les permita a los directores la venta pblica de acciones, incluso a ciudadanos extranjeros. As, fueron los intereses financieros del noreste (aliados con el capital financiero de Inglaterra) los que vinieron a dominar las operaciones de la institucin nacional. De hecho, de las acciones del banco eran propiedad de accionistas britnicos. Por eso, el amoro de Hamilton con los comerciantes ingleses, despus de lograda la independencia, y su ria con los franceses, quienes haban apoyado la lucha revolucionaria por la independencia. Ah, la ingratitud!

Los perdedores con la creacin del First Bank fueron los bancos pequeos, particularmente fuera del noreste. Dado que la institucin financiera creada en 1791 mantena en sus bvedas el dinero recaudado por el gobierno federal, sus notas tenan una valoracin muy superior a la de los bancos pequeos, creados bajo franquicias estatales. Adems, el Acta Monetaria de 1791 dictamin que las notas del nuevo banco nacional fueran curso legal para el pago de transacciones con el gobierno federal (incluyendo la venta de bienes races). As, el monopolio financiero, creado por Hamilton, estableci sucursales a travs de las distintas provincias y principales ciudades; por ejemplo, en Nueva York, Boston, Baltimore, Washington, Norfolk, Charleston, Savannah y Nueva Orlens. La oficina principal estaba en Filadelfia. Al ser agente fiscal exclusivo del gobierno, su capacidad de doblegar a los intereses bancarios menores era aplastante.

Resulta interesante que el principal oponente de Hamilton, en lo que toca a la creacin del First Bank en 1791, fue Thomas Jefferson. Este ltimo vio, en la propuesta del secretario del Tesoro, un intento de crear un monopolio para beneficiar a los grandes intereses financieros del noreste (Nueva York, Pensilvania y Massachusetts). Pero, Washington se ali con Hamilton y Jefferson sali derrotado. Cierto, entre 1791 y 1811, el nmero de bancos bajo franquicias estatales aument en algo, de 20 instituciones a 89. Pero la verdadera fuerza estaba en el First Bank. Detrs de l, se escondan tambin intereses forneos, que as tenan acceso al dinero del gobierno federal.

En 1811, presionado por los sectores antimonopolistas, el Congreso decidi no renovar la franquicia federal del First Bank. De hecho, fue ms all, y distribuy los fondos federales, en partes alcuotas, entre todos los bancos del pas. El resultado fue un impulso considerable al crecimiento de los bancos estatales y de las instituciones financieras no monopolistas, que ahora llegaron a ms de 300. En 1816 se cre un segundo banco federal, muy parecido al fundado por Hamilton en 1791. Pero muchos estados se dieron a la tarea de dificultar las operaciones de la nueva institucin nacional. Entre otras cosas, le imponan contribuciones y descuentos a las notas emitidas por el Second National Bank. Aunque la Corte Suprema se puso del lado de los bancos del noreste en el conocido caso McCulloch v. Maryland (17 U.S. 316), en 1836 Andrew Jackson logr la revocacin del derecho exclusivo del banco a ser agente fiscal del gobierno. Adems, rompi el vnculo crediticio entre el banco y el gobierno federal, lo que provoc una segunda etapa en el florecimiento de bancos organizados bajo franquicias estatales. Eso explica el porqu, al iniciarse la Guerra Civil, Estados Unidos no contaba con un sistema federal de papel moneda ni con un sistema bancario estable.

Fue a Lincoln, pues, a quien le toc resolver los problemas monetarios y financieros de Estados Unidos. En 1862, necesitado de fondos urgentes para proseguir la guerra, Lincoln acudi a los grandes bancos del pas buscando crditos prudentes. La banca del noreste se neg a ayudar, a menos que el gobierno federal autorizara tasas de inters de carcter leonino. Resistiendo el chantaje, Lincoln movi al Congreso para que creara un sistema de papel moneda a ser emitido por la Tesorera de Estados Unidos. As fue que, el 25 de febrero de 1862 circul por primera vez en la historia del pas el papel moneda federal con curso legal.

Finalmente, para resolver el viejo problema de circulacin crediticia en el pas, Lincoln cre un verdadero rgimen de banca nacional fuera del control directo de los monopolios del noreste. Tambin un 25 febrero, pero ahora de 1863, el Congreso aprob el Acta Bancaria Nacional. Bajo esta, los intereses capitalistas regionales podan obtener una franquicia federal para la creacin de bancos locales e independientes. Faltaba mucho para que Estados Unidos tuviera un sistema bancario completamente moderno. Esto no ocurre hasta las reformas bancarias y monetarias de fin del siglo XIX. Pero Lincoln, al crear un modelo descentralizado de la banca, sent las bases para la conformacin ulterior de las finanzas y el crdito en Estados Unidos. La clave fue su voluntad y determinacin de enfrentarse a los poderes esclavistas y sus aliados del noreste. En ese detalle, precisamente, consiste la verdadera grandeza de Lincoln, as como la poca inspiracin que debe provocar, al menos para Puerto Rico, la figura de Alexander Hamilton.

Obras consultadas:   1) Dewey, R. D. (1922). Financial History of the United States. New York: Logmans, Green, and Co. 2) Hammond, B. (1957). Banks and Politics in America: From the Revolution to the Civil War. New Jersey: Princeton University Press. 3) Hepburn, A. B. (1903). A History of Coinage and Currency in the United States and the Perennial Contest for Sound Money. New York: Macmillan Company. 4) Studenski, P. (1923). Financial History of the United States. Washington: Beardbooks.   Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.  


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